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Le cœur de la stratégie martiale du général George S. Patton était centré sur une progression agressive et énergique : une concentration sur une impulsion sans relâche ; la conviction que “Il y aurait du temps pour se reposer quand la guerre serait terminée”. Non seulement la retraite était hors de question, mais il était même question de rester en place. “Ma devise au combat”, disait-il, “est d’aller de l’avant !”

Patton avait deux raisons principales pour sa philosophie tactique “toujours être audacieux”.

Premièrement, le mouvement vers l’avant – faire une grande poussée sans relâche jusqu’à ce que vous atteigniez votre objectif – permettait d’économiser du temps et de l’énergie, et surtout, de réduire les causalités. Plus vous avancez régulièrement, plus l’ennemi recule rapidement et moins vous avez à vous battre. Plus l’exposition au combat est courte, plus la durée de l’action est courte, plus les effusions de sang sont courtes. Pour Patton, faire des pas mesurés, procéder par à-coups, ne permettait pas de gagner la bataille ; il fallait y aller à fond ; il ne servait à rien d’essayer de sauver quelque chose pour le retour :

Je ne voyais aucune raison d’accumuler des munitions. Soit vous les utilisez, soit vous ne les utilisez pas. Je perdrais plus d’hommes en tirant neuf mille balles par jour pendant trois jours qu’en tirant vingt mille en une journée – et je n’irais probablement pas aussi loin.

Ce n’est pas seulement que le fait d’avancer a repoussé l’ennemi, c’est aussi qu’il l’a empêché de revenir. Une fois qu’on l’avait dans les cordes, il était temps de l’achever. Comme l’a déclaré Patton à l’approche du Rhin pendant la Seconde Guerre mondiale :

Chaque jour, nous sauvons des centaines de vies américaines. L’ennemi est dans le chaos sur notre front. Mais si nous retardons de 72 heures, il se réorganisera et nous devrons nous battre pour le repousser. Nous ne devons pas lui donner cette chance, quelles que soient les machinations politiques qui se déroulent là-haut. Je ne propose pas de donner aux Boches la possibilité de se remettre de la tuerie que nous venons de lui infliger. Nous avons détruit deux armées en une semaine avec une poignée de pertes pour nous, et je ne propose pas de donner aux salauds la chance de se réorganiser sur la rive est. Je le dois à mes hommes.

Nous allons faire une traversée tout de suite. Je me fiche de savoir comment et où nous allons obtenir le matériel nécessaire, mais il faut l’obtenir. Volez-le, suppliez-le ou faites-le. Mais je le veux, et il a intérêt à être là où nous en avons besoin, quand nous en avons besoin. Nous allons traverser le Rhin et nous allons le faire avant que je n’aie un jour de plus.

Pour assurer le contrôle du territoire que vous convoitez, Patton a jugé important de ne pas seulement s’approcher de la ligne d’arrivée, mais de la dépasser d’un pas de plus. Pendant la guerre, un commandant de corps a rapporté à Patton qu’il avait atteint l’objectif d’atteindre la rivière Selune, mais le général s’est rendu compte qu’il s’était arrêté sur sa première rive. Patton ordonna au commandant de traverser ses eaux, expliquant que “tout au long de l’histoire, de nombreuses campagnes avaient été perdues en s’arrêtant du mauvais côté de la rivière”.

La deuxième raison pour laquelle Patton est resté à l’offensive est qu’elle a remonté le moral des hommes. Les soldats veulent faire quelque chose d’héroïque et de glorieux, croyait-il, et de tels moments n’arrivent pas quand on attend que l’autre attaque. De même, devenir une cible mouvante en tirant en marche réduit la précision de l’artillerie ennemie, et augmente la confiance des hommes. L’avancement constant permettait également d’éviter que ses commandants et lui-même ne soient trop à l’aise ; lui et ses chefs restaient dans des roulottes, plutôt que de réquisitionner des châteaux, afin de ne pas être tentés de s’installer et d’hésiter à avancer. Les corps qui restent en mouvement, comprit Patton, restent en mouvement.

Patton n’a pas seulement donné la priorité à l’offensive, il était totalement désintéressé – et en fait détesté – son contraire, estimant qu'”aucune forme de défense ne vaut un clou”. L’histoire et les tactiques des Allemands contemporains ont prouvé, selon lui, “que les gens qui construisent des murs, des fossés ou des casemates, ou qui pensent que l’océan peut les défendre, sont des imbéciles crédules”.

Patton permettait rarement même à ses propres troupes de creuser des tranchées, estimant qu’elles n’offraient pas une réelle protection, gaspillaient de l’énergie dans leur construction et devenaient un sapeur du moral psychologique ; creuser sous terre envoyait aux soldats le message qu’il fallait craindre l’ennemi, ce qui diminuait leur courage lors des assauts offensifs. “Une armée est vaincue quand elle s’enfonce”, a déclaré le général.

Lorsqu’il reçoit l’ordre de prendre une position défensive, Patton s’exécute ostensiblement en adoptant une “défense active” ou une “défense rampante” – en continuant à faire avancer ses troupes, mais à un rythme plus lent. En désobéissant aux ordres, le général a risqué sa carrière, mais il a estimé que son succès final lui donnerait raison.

Patton ne se contentait pas de dédaigner de mettre ses troupes en défense, il ne les laissait même pas s’immobiliser. Avant que la Troisième Armée n’envahisse l’Europe, il a déclaré :

Je ne veux pas recevoir de messages disant : “Je tiens ma position ! Nous ne tenons rien du tout. Laissez les Boches faire ça. Nous avançons constamment et nous ne voulons rien tenir, sauf sur l’ennemi. Nous allons nous accrocher à lui et lui mettre des coups de pied au cul tout le temps.


Mais vitesse et agressivité ne signifient pas imprudence. Patton a fait une reconnaissance avant d’avancer. Il a d’abord mis en place les bonnes pièces de soutien. Il a formulé un plan (et un plan de secours). Mais il n’a pas laissé la certitude que son plan ne se déroulerait jamais exactement comme prévu l’empêcher de le mettre en œuvre. Il était prêt à s’adapter à la volée, en disant : “On ne planifie pas et on essaie ensuite de faire correspondre les circonstances à ces plans. On essaie d’adapter les plans aux circonstances”.

En d’autres termes : “un bon plan exécuté violemment maintenant vaut mieux qu’un plan parfait la semaine prochaine.”

La stratégie de Patton de progression constante se résume bien dans l’ordre du jour qu’il a publié pour la Septième Armée à la veille de leur invasion de la Sicile :

N’oubliez pas qu’en tant qu’agresseurs, nous avons l’initiative. Nous devons conserver cet énorme avantage en attaquant toujours rapidement, sans pitié, viscéralement, sans repos. Aussi fatigué et affamé que vous puissiez être, l’ennemi sera plus fatigué, plus affamé. Continuez à frapper.